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El regreso del ensayista estadounidense

Durante aproximadamente cinco años, hasta la segunda mitad de la última década, mi vida se vivió en el extranjero. Cuando no estaba desplegado en Irak con el Ejército, estaba estacionado en una serie de pequeñas ciudades y pueblos alemanes. Ni Bagdad ni Schweinfurt eran muy "estadounidenses", por cualquier interpretación de ese término vago y evasivo. Y cualquiera que haya estado estacionado en el extranjero con los militares comprende que las condiciones, vivir íntimamente con un pequeño grupo de personas en un contexto creado y administrado por una burocracia distante, fomenta el cultivo de una subcultura propia, reconocible solo como una aproximación o Caricatura de la cultura estadounidense más grande dejada atrás.

Podía sentir esta extraña relación entrópica con los cambios en la cultura estadounidense cuando hablaba con mis amigos en casa. Libros que nunca había escuchado, música que nunca había escuchado, noticias que nunca aparecieron en la portada de Estrellas y rayas, todo comenzó a acumularse en un campo de fuerza de detritos culturales, separándonos. ¿Qué estaba pasando en casa? ¿Cuál fue la "situación intelectual"?

La revista n + 1, fundada en Nueva York por un puñado de jóvenes intelectuales entonces desconocidos (y ahora "famosos" en esa particular anti-celebridad de críticos culturales y poetas) en 2004 se convirtió para mí en una especie de sinécdoque solo para suscriptores de todo lo que me faltaba durante mi tiempo en el extranjero Descrito por el cofundador Keith Gessen como "me gusta Revisión partidista, pero no muerto " n + 1 asumió la precoz tarea de explicar América a sí mismo. O, si no es Estados Unidos, entonces las partes de la cultura estadounidense que interesaron al masthead. Y si no se habla directamente al centro de gravedad cultural de Estados Unidos, al menos se dirige a los aldeanos que desean que se les explique a la aldea en un cierto registro de alta mentalidad. Se convirtió para mí en el imán para dirigir mi mente errante, para saciar mi curiosidad literaria mientras estaba en guerra. Tuve suficiente para mantenerme en tierra, pero n + 1 me mantuvo atado a lo abstracto. Quiero decir, incluso llamaron al frente de la revista "La situación intelectual". Retenía los problemas en mi ruck junto a los comedores y calcetines.

Mark Greif, un n + 1 cofundador que ahora es profesor en la New School, escribió lo que fueron para mí los ensayos largos más memorables de la revista. El principal de ellos fue "Octomom y el mercado de los bebés", "El concepto de experiencia" y "¿Qué era el Hipster?". El último de los tres fue lanzado en forma de libro individual en 2010, que arrastré de apartamento a apartamento como Me moví por Brooklyn después del Ejército, utilizándolo como una especie de guía de campo para la desaparición de la extraña fauna cultural cuya decadencia aún perseguía el paisaje.

Con los mejores ensayos de Greif finalmente reunidos en un solo libro, Contra todoy publicado este año, es importante tener en cuenta el momento y el lugar del que surgen. Eso es, después de todo, de lo que trata la mayoría de estos ensayos, o busca trascender. Los primeros en la colección datan de 2004, y la mayoría son de 2010 o anteriores. (El más reciente es de 2015, pero ese es casi un caso atípico.) Teniendo una década más o menos, este libro casi puede leerse como una pieza de época en la misma línea que Broyard Kafka fue la ira o uno de los estudios de la década de Edmund Wilson.

La escena mediática de Nueva York, joven, sobreeducada y mal pagada, parecía vacilar entre dos polos distantes pero conectados. Uno de los extremos se basó en la naciente escena de los blogs y fue mejor representado por Gawker. (Este fue el Gawker de las primeras encarnaciones; Gawker fue una bestia que cambió de forma y de significado muchas veces a lo largo de su vida útil). Además de existir completamente en línea, la voz de bloguero era ingeniosa, sarcástica y casi nihilista, y existió completamente en Ephemera momento a momento. En ese mundo, el bon mot se situó en lugar de un análisis largo y razonado. Era la tribu de Snark. El otro extremo del espectro, representado por n + 1, fue casi exactamente lo contrario. Fue principalmente un fenómeno impreso, en primer lugar (n + 1 tiene un sitio web, por supuesto, pero es básicamente un facsímil electrónico de la revista impresa). Y en lugar de clavar una daga sarcástica en la parte posterior de cualquier figura pública que se estuviera haciendo el ridículo en este momento, esta otra escuela de discurso tomaría un evento o concepto y, en una prosa lánguida y reflexiva, la desenrollaría lentamente para revelar algo oculto sentido. Ambos modos fueron formas en que una determinada generación de personas, que vivían en un lugar determinado, intentaron descubrir América. Pero de los dos, el n + 1 El método se sintió más liberador y menos neurótico. En él, había algo que se acercaba a la alegría.

Como Greif explica en la introducción, su escritura comienza con "las cosas más cercanas a nosotros": comida, niños, sexo, ruidos. Al acercarse tanto a sus propias experiencias, los ensayos de Greif adquieren un alcance y una profundidad vertiginosos. Hay algo increiblemente americano acerca de, no solo la gran variedad de temas (amenaza menor, Irak, comida orgánica, el accidente del 2008, televisión de realidad) que Greif asume, sino la creencia imperturbable en su propia capacidad de llegar al corazón secreto de las cosas simplemente por reflexionando sobre ellos. Hay un optimismo peculiar en el proyecto y una confianza tan valiente como ingenua. Tan pragmático como experimental. Las oraciones individuales, impresionantes en su descaro, forman la base sobre la cual construye su pensamiento:

"Es un destino afortunado que tu vida sea contemporánea con la creación de una forma de arte importante".

"Me he preguntado por qué hay tan poca filosofía de la música popular".

"La experiencia trata de evadir las decepciones del mundo agregándole picos".

"La razón para comer ya no es principalmente el hambre".

Greif menciona la influencia de Thoreau en su introducción, y aunque es bastante obvio que sus progenitores son los Trascendentalistas (y los Pragmatistas, Lionel Trilling y Susan Sontag), el globo ocular transparente de Emerson parece un antecedente más probable que los imperativos existenciales de Thoreau. carácter distintivo. Después de todo, Greif es solo un profesor universitario que piensa y escribe en una habitación bien amueblada. Y aunque su trabajo absorbe todas las fortalezas de la tradición en la que se mueve, la vertiginosa creencia en el poder del pensamiento humano, la confianza de que uno puede pensar en un mundo nuevo, también conlleva todas las debilidades. Una contra-tradición, ejemplificada por Eliot, Yvor Winters y los Fugitivos, señalaría que en el mundo de Greif simplemente no hay reconocimiento de cosas como el pecado, una deidad externa, los devastadores estragos del tiempo o el mal (excepto como un tipo de reacción emocional). Robert Penn Warren escribió en su poema "Homenaje a Emerson, en un vuelo nocturno a Nueva York" que solo en una cabina presurizada a 38,000 pies Emerson parece "correcto". De manera similar, por hermosa que sea la prosa, solo cinco pisos más arriba de una casa de piedra rojiza de Brooklyn ¿Greif parece inexplicablemente correcto?

Las debilidades están ahí. Pero las fortalezas también lo son, y diez años después parecen aún más convincentes. El pensamiento libre, sin la noción preconcebida de dónde podría terminar, aumenta el valor de la colección en retrospectiva y al mismo tiempo data. Mucho ha cambiado en "toda esa escena" en la última década. Lo que podría pasar por el pensamiento público entre la multitud que una vez habría compuesto la audiencia de n + 1 se ha calcificado en campos políticos, lo que significa la proliferación de soluciones simples y predeterminadas y una gama de intereses cada vez más estrecha. Escribir, pensar y hablar se ha convertido en "discurso", cargado de jerga incluso en la escritura no académica, demasiado pesado con su propia importancia para lograr la velocidad de escape.

Y entonces me sentí un poco melancólico al leer este libro, nostálgico por un momento en cartas que se sentían más liberadas y liberadoras, donde un pensador público alegre y serio de centro izquierda podía reflexionar sobre cualquier número de temas sin agacharse programático. Greif es educado, pero lo usa a la ligera. Eso le da a su prosa la oportunidad de ser algo radicalmente accesible, como uno de los programas punk de todas las edades de los que habla. Pero también permite que su escritura se convierta en belleza; para, como él mismo dice de la imaginación democrática, incorporar "a los enfermos y desconocidos no solo por el bien de la justicia, sino por una alegría temeraria".

Scott Beauchamp es un veterano y escritor residente en Portland, Maine.

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