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El infierno que hizo el general Sherman

El presidente Rutherford B. Hayes concluyó su discurso temprano ante la multitud en el recinto ferial del estado de Ohio en Columbus en agosto de 1880 porque estaba lloviendo a cántaros, y estaba tratando de ser considerado con las decenas de miles de personas que asistieron. Pero un gran segmento de esa audiencia no tenía nada de eso. Miles de viejos veteranos del Ejército de la Unión montaron un canto: “¡Sherman! Sherman! ¡Sherman! ”No les importaba estar bajo la lluvia si podían escuchar un discurso de uno de los hombres en el escenario con el presidente: William Tecumseh Sherman, quien había comandado a muchos de esos veteranos durante la Guerra Civil estadounidense 20 años antes .

Sherman subió al podio con estruendosos aplausos. Tenía entonces 60 años y ocupaba el puesto de comandante general del ejército. Como no tenía programado hablar, sus comentarios fueron improvisados, y uno de ellos se volvió inmortal. Dijo con ironía que a los viejos soldados de la multitud no les importaría un poco de lluvia ya que habían visto cosas peores durante la guerra. Y se abrió camino hasta una línea que había hablado y escrito antes, una línea que lo alojaría en cada libro de citas del mundo: “Hay muchos niños aquí hoy que consideran la guerra como toda la gloria, pero muchachos. es todo un infierno ".

La gran biografía nueva del historiador de la Guerra Civil James Lee McDonough, William Tecumseh Sherman: al servicio de mi país, cuenta la historia de "todo el infierno" sin problemas y bien, ya que cuenta todas las historias famosas de la vida y los tiempos de Sherman. Con unas 800 páginas, este libro es mucho más generoso, aunque menos perspicaz, que el 2014 de Robert O'Connell. Feroz patriota: las vidas enredadas de William Tecumseh Sherman. Y como ese libro anterior, y la excelente biografía de Michael Fellman de 1995, Ciudadano Sherman-reflexiona nuestra fascinación continua con esta figura extraña y brutal, uno de los pocos generales de la Unión que se aproxima a algo como la carrera y el carisma que era tan común entre los líderes militares de la Confederación. Sherman fue en su vida un soldado, un banquero, un presidente de la universidad, un comandante de campo de batalla, un flagelo para los indios de las llanuras, un mascarón de proa del ejército durante la administración presidencial de su amigo Ulysses Grant, un orador público solicitado y un hombre popular. sobre la ciudad en la ciudad de Nueva York.

Es una historia irresistible, hecha un poquito más eléctrica por el hecho de que Sherman también fue un éxito de ventas. La primera edición de su Memorias Apareció en 1875 y causó una tormenta de controversia con su lenguaje de púas, su versión egoísta de la historia y los desprecios de los titulares de los hombres de la Guerra Civil que todavía estaban vivos para ofenderse. El libro se vendió bien incluso en una edición costosa, y la edición revisada de Sherman, emitida con un lenguaje más suave y abundantes adiciones en 1886, se vendió aún mejor. Agregue a esto el hecho de que Sherman era un escritor infatigable, casi compulsivamente prolífico, y que tiene el tipo de materia prima que los biógrafos simplemente no pueden resistir.

El guión mencionado anteriormente puede ser peligroso para tales profesionales, por supuesto. Sherman era muy consciente de la fuerza de su carisma personal; lo usó durante la guerra para hacer que sus hombres lo amaran, lo llamaban "tío Billy", y lo usó después de la guerra, incluso en su Memorias, en un intento de dar forma a su propio legado. Esta es una estrategia bastante común para los líderes militares desde Julio César; Es probable que se espere de hombres que envían a otros hombres a la muerte, y a juzgar por la venta de libros, funciona bastante bien con el público. No debería funcionar con biógrafos, pero en el caso de Sherman lo ha hecho casi universalmente; en un grado asombroso, ha podido establecer la agenda por la cual él mismo es evaluado.

Su vida temprana no dio pistas de que tal poder llegaría a su camino. Nació en Lancaster, Ohio, en 1820, hijo de un juez que murió cuando Sherman tenía nueve años, momento en el que el niño se convirtió en el pupilo de Thomas Ewing, un abogado y figura prominente en la estructura política Whig de la época. Sherman le debía su cita de West Point a Ewing, y en 1850 se casó con la hija de Ewing, Ellen, una católica tensa y abiertamente devota con quien Sherman tuvo ocho hijos. Renunció a su comisión en 1853 y se embarcó en media década de trabajo frustrante y estresante como banquero en San Francisco. Al igual que su amigo Grant, parecía fundamentalmente en desacuerdo con la vida civil, y después de que su banco se derrumbó debajo de él, y después de un breve intervalo como presidente de una universidad militar de Louisiana, volvió a unirse al ejército cuando estalló la Guerra Civil.

Sherman vio por primera vez la acción en lo que McDonough se refiere como el "cuerpo a cuerpo confundido" de la primera Batalla de Bull Run en 1861, pero la biografía, extraña y sabiamente, les da a los lectores una cuenta apasionante de una batalla posterior y mucho más importante, Shiloh, peleó en 1862 después de que Sherman se había desangrado en Bull Run y ​​después de haber sufrido una grave crisis de voluntad en Kentucky a fines de 1861. (Fue un "colapso", en el lenguaje moderno, que una prensa alegre informó como un episodio de locura) y que Sherman mismo describiría más tarde de la misma manera.) McDonough llega a estas cosas a su debido tiempo, es un biógrafo muy completo y legible, pero es inteligente para comenzar con Shiloh, cuando Sherman fue rehecho personal y profesionalmente en el campo de batalla.

A través de su propia arrogancia, las tropas de Sherman fueron sorprendidas por completo cuando los rebeldes atacaron en la mañana del 6 de abril. No solo había descuidado establecer puestos de avanzada adecuados, sino que había rechazado despectivamente todas las advertencias que le habían llevado sus propios comandantes externos. que una fuerza confederada masiva estaba cerca y lista para atacar. "No aprendo nada como un ataque a nuestra posición", escribió a Grant, cometiendo lo que McDonough caracteriza como uno de los peores errores que puede cometer un general: "asumir que una fuerza enemiga cercana y poderosa permanecerá en su lugar, día tras día, esperando ser atacado ”. En la vorágine que siguió al ataque sorpresa, Sherman estaba casi constantemente bajo fuego, rozado dos veces por balas, reuniendo y mandando a hombres en todas partes con una confianza renovada que nunca más lo abandonaría.

Con su temperamento ardiente y su estilo de mando autocrático, se convirtió en el contrapunto ideológico de su amigo Grant, y los dos hombres llegaron a dominar el esfuerzo de guerra de la Unión. En septiembre de 1864, Sherman capturó la fortaleza de Atlanta, y en septiembre se embarcó en su notoria "Marcha al mar", liderando dos grandes ejércitos a través del corazón de la Confederación supina. Cortó las comunicaciones con Washington y ordenó a sus hombres "forrajear liberalmente" fuera de la tierra. En su Memorias, Sherman casi parece creer su propio eufemismo, y falanges enteras de historiadores desde que lo han tomado en su palabra, tan completamente absurdo como esa palabra es. En realidad, como dijo Bruce Catton, “el ejército se hundió en el mar como un fuego de pradera a cuarenta millas de ancho, viviendo de los suministros que tomó de los graneros de las plantaciones y de las casas de humo y despensas, saqueando donde no se quemó, haciendo la guerra con tapa como si todo el negocio se hubiera reducido a una pelea salvaje de Halloween ".

Esa "guerra sin tapa" fue brutal, sí; Sherman tenía la intención de que así fuera, para enviar un mensaje a la población del sur de que su gobierno no podía protegerlos y, por lo tanto, no merecía su apoyo. Pero la brutalidad también fue su propio fin, ordenado y respaldado por Sherman en una medida que lo llevaría a una sala de audiencias en La Haya hoy. McDonough se contenta con suavizar todo el negocio, escribiendo que, sin embargo, clasificamos las cosas, “las intenciones de Sherman eran claras: destruir cualquier cosa de valor militar para la Confederación, mientras somete a los civiles del sur a las inevitables depredaciones infligidas por un gran ejército que recorre su país. y viviendo de la tierra ".

Pero esas depredaciones no eran inevitables hasta que Sherman las hizo de esa manera, y la definición de "valor militar" se extendió desde el principio hasta el punto de perder cualquier significado. Pueblos enteros fueron puestos a la antorcha, a pesar de las súplicas de no despojar a sus mujeres, niños, ancianos y enfermos. Poblaciones enteras fueron desarraigadas y sometidas a marchas forzadas. Los agresores, las violaciones y los asesinatos, ausentes de los recuerdos del general, fueron denunciados libremente por los sureños; leer cuentas menos complacientes que las de McDonough lleva a la inevitable conclusión de que la guerra fue "todo un infierno" en gran parte porque William Tecumseh Sherman lo hizo de esa manera. En la Marcha de Sherman nació No Gun Ri, My Lai, y una docena de otras masacres perpetradas contra una población civil indefensa e inocente por las fuerzas estadounidenses autorizadas a llevar a cabo una "guerra sin tapa".

Sherman tuvo éxito, naturalmente, ya que no tenía oposición, en quemar a Georgia, despojar a las Carolinas y presentar la ciudad capturada de Savannah al presidente Lincoln como un regalo de Navidad en 1864. En ese momento, la guerra estaba en las etapas de limpieza. y cuando terminó, Sherman recibió el mando de la División Militar de Missouri, encargada de mantener las expansiones ferroviarias de Occidente libres de grupos merodeadores de indios. Él escribió: "Debemos actuar con vengativa seriedad contra los sioux ... incluso hasta su exterminio, hombres, mujeres y niños". En una frase que debería dar un escalofrío a todos los lectores de hoy en día, se refirió a este exterminio de las llanuras Indios como "la solución final del problema indio".

McDonough pasa más tiempo contando la vida social de Sherman durante este período fronterizo que describiendo cualquiera de los encuentros que Sherman tuvo con el cuarto de millón de habitantes hostiles del vasto territorio que ahora supervisaba, pero a los lectores se les dice lo suficiente como para simpatizar con el general: "Como tan pronto como golpeara a los indios en un lugar, cabalgarían por otro, usualmente y sabiamente se negarían a pelear, excepto cuando pudieran establecer una emboscada o de alguna manera obtener una ventaja ”. McDonough menciona solo de forma despectiva la forma en que esos“ ataques ”usualmente tomó, aunque los lectores recién salidos de las escuelas incendiadas y las amas de casa violadas de la campaña de Georgia no se sorprenderán al enterarse de los ataques contra pueblos pacíficos de invierno de mujeres, niños y ancianos. Este es el peor patrón de la vida profesional de Sherman, el patrón enterrado en su Memorias y se resistió por muchos de sus biógrafos: cuando se le dio poder militar sobre los civiles, lo usó despóticamente, con una sed de sangre despiadada que casi ninguno de sus contemporáneos.

Era una actitud que iba de la mano con un par de gruñidos intolerantes. Afectó la admiración por la valentía de tribus como los Navajo o Arapaho, pero los consideró infrahumanos, escribiendo y diciendo a menudo que la solución más limpia al problema de "civilizar" a esos salvajes podría ser eliminarlos por completo. Del mismo modo, su desprecio por los negros: "Un negro como tal es un tipo excelente, pero no está en condiciones de casarse, asociarse o votar conmigo o con los míos", que mostró no solo durante la guerra, cuando luchó vigorosamente. contra las unidades creadoras de soldados negros de la Unión, pero también después de eso, cuando luchó con la misma fuerza contra cualquier tipo de derechos civiles para los ciudadanos más nuevos de la Unión. McDonough conoce muy bien la postura de su sujeto sobre tales temas, pero suaviza reflexivamente la imagen cada vez que puede, a menudo comienza oraciones con "Sea cual sea exactamente su mentalidad racial" o "Independientemente de lo que Sherman pensara de los negros que sirven en los roles de combate" -crear un poco niebla de dudas sobre cosas que de hecho están bien establecidas.

Este tono exonerante es la deficiencia más grande de un gran trabajo que de otro modo sería sobresaliente. McDonough es excelente cuando escribe sobre la complicada vida familiar del general, y escribe algunas secuencias de acción muy creíbles al describir las numerosas batallas de la Guerra Civil de Sherman. También es astuto cuando escribe sobre el tema más complicado y contradictorio en la vida de Sherman, su matrimonio. McDonough tiene un gran oído para las citas, lo cual es especialmente conveniente cuando se trata de un tema tan citable. (Cuando se le preguntó acerca de postularse a la presidencia, por ejemplo, Sherman bromeó: "Se puede decir todas que preferiría servir 4 años en la Penitenciaría de Singsing que en Washington y creer que podría ser un hombre mejor ".

Aunque no es lo suficientemente severo con un hombre que hoy sería considerado un criminal de guerra racista, hilarante, psicótico y asesino en masa, William Tecumseh Sherman: al servicio de mi país es al menos más severo que la mayoría de sus predecesores. "Si lo hubiera conocido", escribe McDonough, "a veces creo que me hubiera gustado". Y el sentimiento podría haber sido mutuo, pero ahí está el problema.

Steve Donoghue es el editor gerente de Cartas Abiertas Mensualmente y alberga uno de sus libros-blogs, Stevereads.

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