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Impuestos más altos, licor más fuerte

Matthew Yglesias secunda una muy mala idea planteada por Mark A.R. Kleiman en un viejo artículo sobre alcohol y drogas: Aumentar el impuesto sobre el alcohol, especialmente la cerveza. "El impuesto especial promedio (estado federal más) sobre una lata de cerveza es de alrededor de un centavo", afirma Kleiman, mientras que "el daño promedio causado por esa lata de cerveza a personas que no sean su bebedor está más cerca de un dólar", y lo que más "Aumentar los impuestos también se encuentra entre las mejores formas de reducir el consumo excesivo de alcohol por parte de los adolescentes, para quienes el precio es a menudo una consideración importante".

Casi cada palabra de esto está mal. ¿Alguien compra la afirmación (sin notas en el original) de que una lata de cerveza causa, en algún "promedio", un daño de un dólar a "personas que no sean su bebedor"? Todos los bares y restaurantes convertirían su vecindario en el centro de Beirut alrededor de 1980 si eso fuera cierto. Kleiman produce esta estimación risible al promediar todo el daño causado por patán, conductores ebrios y dipsomaníacos con hígados defectuosos, pero elevar el precio de la cerveza no detendrá nada de eso; de hecho, empeorará las cosas, tanto para adolescentes como para adultos. El artículo de Kleiman refleja cierta comprensión de la monstruosidad de la guerra contra las drogas, pero una de las lecciones fundamentales de esa guerra, y de los esfuerzos anteriores por la Prohibición del alcohol, es que al levantar barreras para la adquisición de intoxicantes débiles se incentiva la producción de otras más fuertes. Ese fue el caso durante la Prohibición, cuando los contrabandistas elaboraron las cosas más fuertes que pudieron (mejor emborracharse con menos y más ganancias por pinta), y ha sido el caso con la Guerra contra las Drogas, lo que lleva a una marihuana más potente, crack se desarrolla a partir de la cocaína y la metanfetamina cristalina se convierte en una epidemia. El aumento de los impuestos sobre la cerveza hace que el licor fuerte sea relativamente más atractivo; no amortigua mucho la demanda subyacente. (Lo menos de todo entre los adolescentes, quienes, al contrario de Kleiman, están dispuestos a pagar mucho más que otras personas por su cerveza porque esa es la única forma en que pueden obtenerla).

Yglesias reconoce que los impuestos al alcohol, como la mayoría o todos los impuestos al consumo, son regresivos, pero eso está bien, dice, porque no son tan regresivos como los impuestos al tabaco. Eso todavía significa hacer más daño a las mismas personas que progresistas dicen que quieren ayudar. Los impuestos al pecado, como su nombre lo indica, están destinados a ser moralmente beneficiosos. Pero no lo son.

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