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¿El libre comercio mata gente?

Si un político populista afirmara que el libre comercio estaba llevando a los estadounidenses al suicidio, sería despedido por histérico. Sin embargo, ese es el hallazgo de un nuevo estudio realizado por dos investigadores académicos, uno de la Reserva Federal y el otro de Yale.

En 2000, Estados Unidos estableció relaciones comerciales normales permanentes con China. Desde entonces, los condados más expuestos a las nuevas importaciones han visto los mayores aumentos en suicidios y causas relacionadas de muerte. El efecto está "concentrado entre los blancos, especialmente los varones blancos", el grupo demográfico con mayor probabilidad de ser empleado en la fabricación.

Se aplican los descargos de responsabilidad normales sobre la correlación y la causalidad, pero la narrativa parece bastante plausible: las importaciones chinas devastaron los empleos manufactureros estadounidenses, y con ellos las comunidades en las que se concentraron. Estas comunidades vieron un aumento en las tasas de suicidio como resultado.

Entonces, ¿qué debemos hacer al respecto? Un coautor del estudio dio una respuesta a la Wall Street Journal, que relegó el problema al final de su historia:

Peter Schott, de Yale, dijo que cerrar la liberalización del comercio era una lección equivocada del periódico. "Eso perjudica a todos, y queremos los aumentos en la productividad y las reducciones en los precios que trae el comercio", dijo. "Necesitamos preocuparnos por los trabajadores, no por los trabajos".

Abogó por un mayor gasto en programas para volver a capacitar a los trabajadores y ayudarlos a moverse hacia sectores en crecimiento de la economía.

Yeeeeeesh.

Mira, esto es complicado, y no estoy seguro de cuál es el mejor enfoque para mí. Es posible que hayamos mantenido estos trabajos aquí con una política diferente hace 16 años, pero eso no significa que podamos recuperarlos ahora. Además, como el WSJ señala que el libre comercio beneficia económicamente a muchas personas a través de precios más bajos, lo que podría mejorar su salud y compensar parte del daño causado a las áreas que dependen de los trabajos de fabricación.

Pero si la respuesta es volver a capacitar y trasladar a los trabajadores, ¿cómo lo haremos mejor que en el pasado? Y si el libre comercio está llevando a los estadounidenses a suicidarse, ¿no podemos al menos considerar ¿La posibilidad de que algunas restricciones comerciales valen la pena, incluso si nos cuestan "aumentos en la productividad y reducciones en los precios"?

Robert VerBruggen es editor gerente de El conservador estadounidense. Sigue @RAVerBruggen

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