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La mayor de las historias de fantasmas

Un curador del museo compra un mezzotint que cambia cada vez que él y sus colegas lo miran, para representar un secuestro de niños que tuvo lugar cien años antes.

Un escritor de viajes se encuentra perseguido por un hombre con una "capa larga y negra" y una figura más corta "con capa y capucha oscuras" después de visitar un mausoleo en Suecia.

Un hombre, bajo una maldición por un alquimista malévolo, pone su mano debajo de la almohada para encontrar sus fósforos, pero para su horror toca una boca, con dientes y "pelo alrededor", pero esa no es la boca de un ser humano. . "

Bienvenido al mundo macabro y aterrador de M.R. James, descrito, creo exactamente, como "el mejor escritor de historias de fantasmas que Inglaterra haya producido".

James murió hace 80 años, en junio de 1936, solo tres años antes del estallido de la Segunda Guerra Mundial. Salvo tres que aparecieron en revistas más tarde, todas sus historias de fantasmas se publicaron en una colección en 1931. ¡Y qué volumen es! "¿Creo en los fantasmas?", Pregunta James en la introducción. "A lo que respondo que estoy preparado para considerar la evidencia y aceptarla si me satisface".

Montague Rhodes James era hijo de un cura anglicano y se educó en Eton, la escuela pública más prestigiosa de Inglaterra, y en el King's College Cambridge, donde estudió clásicos. No se alejó demasiado de estas dos instituciones educativas históricas en su vida adulta. Pasó 36 años viviendo en King's, donde estuvo en varios puntos decano, tutor y luego rector. Cuando tenía más de cincuenta años, aceptó la provocación de Eton.

Se ha afirmado que a James realmente le aterrorizaban no los fantasmas y los demonios, sino el progreso. Nos cuentan que sus historias tratan sobre mantener a raya al mundo moderno.

Bueno, James era medievalista, paleógrafo y erudito bíblico, por lo que es razonable suponer que tenía una afinidad particular por el pasado. Pero los hipsters del siglo XXI que lo pasan por alto porque creen que James está demasiado pasado de moda para la era del iPhone y, en consecuencia, no tiene nada que decirnos, nos falta algo realmente especial.

Si bien puede haber pasado la mayor parte de su vida en un entorno enclaustrado, James no estaba nada cegado. Viajó mucho en bicicleta por Gran Bretaña y Europa. El hombre que se convirtió en la principal autoridad mundial en literatura apócrifa y que afirmó haber visitado todas las catedrales de Francia, excepto dos, también estaba interesado en cosas nuevas. En sus últimos días, su hermana Grace reveló que le encantaba "una radio- gramófono del último tipo ", que sus amigos le habían comprado.

Monty James era amable, como suelen ser los fumadores de pipa, y parece haberse llevado bien con casi todos. Sus historias son a menudo inquietantes, pero el propio James, a pesar de las posteriores afirmaciones de que era un homosexual reprimido, parece haber sido un alma alegre. Poseía un buen sentido del humor y todavía se reía incluso cuando se estaba muriendo de cáncer. Se tomó muchas cosas en serio, pero, lo más importante, no a sí mismo. "¿Sabes? He escrito una inmensa cantidad de cosas y me encuentro casi incurablemente frívolo", dijo en su vida posterior.

Muchas de las historias de James fueron contadas por primera vez a sus alumnos y estudiantes, que lo adoraban, frente a un fuego de leña en su estudio en el antiguo Provost's Lodge en King's.

La enciclopedia del horror nos dice que James estableció tres reglas simples para sus historias de fantasmas.

En primer lugar, los fantasmas tenían que ser malvados. Si quieres espíritus cómicos que nos hagan reír, entonces James no es tu hombre, prueba H.G.Wells El fantasma inexperto o simplemente mirar Cazafantasmas. “¿Debe haber horror? usted pregunta. Creo que sí ... debes tener horror y también malevolencia ", escribió James en 1931.

En segundo lugar, no tenía que haber "verborrea oculta innecesaria" a modo de explicación. El segundo nombre de James era Rodas, pero la "R" también podría haber sido sinónimo de reticencia, lo que él creía que era un ingrediente "no menos necesario" que el horror y la malevolencia.

Finalmente, las historias tuvieron que ser ambientadas en un entorno cotidiano para que el lector crea que lo mismo podría sucederle. La mayoría de los fantasmas de James tienen lugar en el pasado reciente. "No se puede decir con demasiada frecuencia que cuanto más remoto sea el fantasma en el tiempo, más difícil será hacerlo efectivo", explicó James.

Aunque los dos hombres provenían de entornos muy diferentes, James tenía mucho en común con otro escritor muy popular de la época, Edgar Wallace, de clase trabajadora. Ambos eran artistas sin pretensiones cuyo objetivo principal era entretener a su público. El estilo de escritura práctico de Wallace, perfeccionado después de sus muchos años como periodista, hizo que los hechos más fantásticos parecieran creíbles. James nos adormece con una falsa sensación de seguridad con sus referencias anticuarias secas y al comenzar sus cuentos en lugares que todos encontraríamos seguros y tranquilizadores. Cuando la mano fría del miedo toca nuestro hombro, es aún más impactante debido a lo ordinario de lo que sucedió antes.

En "Oh, silbato, y vendré a ti, mi muchacho", un profesor universitario se va de vacaciones de golf en la costa este de Inglaterra. Un colega le pide que mire el sitio de un preceptorio de los Caballeros Templarios para ver si sería adecuado para una excavación arqueológica el verano siguiente. Allí encuentra un tubo de metal, de unas cuatro pulgadas de largo, que lleva de vuelta a la posada donde se aloja. Nada demasiado siniestro en lo que piensas. Pero cuando sopla en el tubo, después de haber leído en él la inscripción latina Quis Est Iste Qui Venit- "¿Quién es este que viene?" - las cosas más extraordinarias comienzan a suceder.

En "The Tractate Middoth", un hombre mayor "con una cara delgada y gritos grises de Piccadilly" entra en una "cierta biblioteca famosa" y solicita un texto hebreo del siglo XVIII al bibliotecario. ¿Qué podría ser más amenazante?

De hecho, resulta ser una de las historias más aterradoras de James, con un clímax que involucra una "pequeña forma oscura" que emerge de detrás del tronco de un árbol para estrangular a su víctima.

Con James el horror puede golpear en cualquier momento. A menudo pasamos de lo normal a lo completamente grotesco en una sola oración. En "El diario del Sr. Poynton", el Sr. Denton está sentado en su sillón y lee. ¡Qué reconfortante! Se agacha para acariciar a su mascota, o lo que cree que es su mascota. "Lo que había estado tocando se elevó para encontrarse con él", escribe James: "De la cara que ahora se elevaba a unas pocas pulgadas de la suya no se percibía ninguna característica, solo cabello. Como estaba sin forma, tenía un aire de amenaza tan horrible que cuando saltó de su silla y salió corriendo de la habitación se oyó gemir de miedo ".

En "The Rose Garden", la mandona Sra. Anstruther está planeando algunos cambios hortícolas. Está pasando por unos arbustos de jardín cuando escucha un pájaro susurrar y gira la cabeza. Ella ve lo que parece ser una "máscara del cinco de noviembre que asoma entre las ramas". Pero no era una máscara. "Era una cara grande, lisa y rosa", con "mandíbulas afeitadas y limpias" y con los ojos cerrados. “La boca estaba abierta y un solo diente apareció debajo del labio superior. Mientras miraba, la cara retrocedió hacia la oscuridad del arbusto. El refugio de la casa se ganó y la puerta se cerró antes de que ella se derrumbara ”. Resultó que el lugar donde la Sra. Anstruther había querido poner su jardín de rosas era donde el Lord Presidente de Justicia de Carlos II había sido enterrado.

En el mundo de M.R. James realmente no podemos dar nada por sentado. Cuando leemos "The Stalls of Barchester Cathedral", nos sorprende cuando se revela que un personaje principal, que creemos que es más puro que puro, fue responsable de la muerte del archidiácono de 92 años. Pero si retrocedemos algunas páginas, podemos ver que todas las pistas están ahí. James puede engañarnos, pero lo hace jugando escrupulosamente justo.

Las historias de James todavía eran muy populares en Gran Bretaña en los años 70 y 80 cuando yo era niño, al igual que las historias de fantasmas en general. Todavía tengo una copia del 1er libro fantasma de la armada, publicado en 1967, que incluía historias de personajes como Sir Arthur Quiller-Couch y Edward Lucas White. Mi Cuentos de fantasmas recopilados de M.R. James ha sido compañera por casi 25 años.

Pero en los últimos años parece que los fantasmas y las historias de fantasmas tradicionales han pasado de moda. Aunque ha habido una extraña adaptación televisiva del trabajo de James en el Reino Unido, dudo que los niños de hoy lean sus historias como yo. Tampoco se habla mucho, al menos no en Gran Bretaña, de espectros y apariciones fantasmales. Sin embargo, las cosas podrían estar cambiando. Penguin Classics ha publicado dos colecciones de historias de fantasmas de James, mientras que en 2013, Oxford World Classics las publicó en un solo volumen.

¿Importaría realmente un avivamiento de una historia de fantasmas? Creo que sí, mucho. El alto rechazo de finales de siglo XX y principios del siglo XXI de cualquier cosa sobrenatural, de hecho cualquier cosa espiritual, no solo ha aumentado el egoísmo (no creemos en nada más grande que nosotros mismos), sino que posiblemente nos haya hecho más fáciles de controlar y controlar. En una época en la que existen grandes sanciones por no mantener los puntos de vista "correctos", pocos se atreven a expresar en creencias públicas que puedan conducir a ser ridiculizados por los ejecutores de la verdad, muchos de los cuales parecen seguir el ejemplo del odioso Dr. Vergerus. en Bergman El mago

El Sr. James admitió que ninguna de sus historias se basó en la experiencia personal directa, pero como se señaló, no descartó la posibilidad de que pudieran existir fantasmas. Hoy, estoy seguro de que se burlarán de él solo por mantener una mente abierta. Pero mientras se habla de la posible existencia de fantasmas se considera tonto, se espera que aceptemos propuestas mucho más tontas, como la noción de que Estados Unidos y el Reino Unido, cuyos líderes nos dicen que necesitamos armas de destrucción masiva porque disuadió el ataque a Irak en 2003 precisamente porque ese país poseía armas de destrucción masiva.

Se ha dicho que una vez que el hombre deja de creer en Dios, el peligro no es que no creerá en nada sino que creerá en cualquier cosa. Eso podría ampliarse para decir que una vez que dejemos de creer en la posibilidad de lo sobrenatural, es más probable que perdamos nuestra capacidad de pensamiento crítico.

También es importante que, de vez en cuando, por el bien de nuestras almas y nuestra moral, leamos literatura que nos asuste. Si nos permitimos estar gratamente asustados por las historias de fantasmas y lo sobrenatural, es más difícil para los políticos asustarnos, ya sea con armas de destrucción masiva iraquíes falsas, una amenaza inexistente de Rusia o el temor de que ISIS nos mate a todos y cada uno de nosotros. Lea "Casting the Runes" de James y, le aseguro, no tendrá miedo de nada que un neocon le diga nunca más.

Las historias de fantasmas, al hacernos pensar en la posibilidad de "el otro mundo", nos ayudan a poner todo en su perspectiva adecuada. Creer que hay, o podría haber, "más cosas en el cielo y en la tierra" realmente mejora la vida. También, creo, nos hace personas más amables: menos arrogantes, más humildes.

Neil Clark es el autor de Más extraño que la ficción: la vida de Edgar Wallace.

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