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Clase media no más

Es posible que los empleos, los salarios y el valor acumulado de la vivienda perdidos en la Gran Recesión nunca vuelvan para una generación de estadounidenses. Este ensayo, cortesía de TomDispatch.com, cuenta la historia a través de la experiencia de un trabajador en Indiana post-industrial.

Por Andy Kroll

En algún momento a principios de junio, no está exactamente seguro de qué día, Rick Rembold se unió a la historia. Lo que no recuerda es una pequeña sorpresa: ¿quién quiere que su nombre quede grabado en los libros de registro por no tener un trabajo?

Para Rembold, ese día de junio se cumplieron seis meses desde la última vez que obtuvo un sueldo estable, momento en el que su nombre se unió a la lista en rápido crecimiento de trabajadores estadounidenses considerados "desempleados de larga duración" por el Departamento de Trabajo. En la peor crisis laboral en generaciones, las filas de Rembolds, varadas al margen, han explotado en más de un 400%, de 1,3 millones en diciembre de 2007, cuando comenzó la recesión, a 6,8 millones en junio. El crecimiento extraordinario de esta subclase de desempleo es un presagio de dolor prolongado para la economía estadounidense.

Este verano, me propuse explorar por qué el desempleo a largo plazo había aumentado a niveles históricos y tropecé con Rembold. Un residente de Mishawaka, Indiana, de 56 años, captó la desconcertante mezcla de frustración, enojo e impotencia expresada por tantos otros trabajadores desempleados con los que había hablado. "Me quedo despierto por la noche con indigestión ácida, preocupándome por cómo voy a sobrevivir", dijo en una breve biografía del National Employment Law Project, que es cómo lo encontré. Lo llamé y hablamos de su carrera lánguida, así como de su infancia y familia. Pero unas pocas llamadas telefónicas, me di cuenta, no eran suficientes. A principios de agosto salté un avión al norte de Indiana.

En términos de trabajo, mi tiempo no podría haber sido mejor. Llegué alrededor de la hora del almuerzo y estaba conduciendo por el centro de South Bend, un grupo de edificios poco llamativos inundados de gris, marrón y ladrillo, cuando sonó mi teléfono celular. La voz sin aliento de Rembold estaba en el otro extremo. “Lamento no haber contestado antes, hombre, pero un amigo me llamó y me avisó acerca de un lugar cerca del aeropuerto. Estoy llenando mi bicicleta y yendo hacia allá ahora mismo. Le dije que me encontraría con él allí, di una vuelta en U y aceleré hacia el norte.

Veinte minutos después, me estacioné en el estacionamiento de un fabricante de piezas de aviones de tamaño modesto escondido en un tranquilo parque empresarial. Las camionetas Ford y Chevy llenaron el lote, la mayoría de las cuales retrocedieron. Rembold rugió poco después en su motocicleta Suzuki '99. Pecho de barril con un cuello grueso, su corto cabello negro estaba manchado de gris, y estaba profundamente bronceado por largos paseos en motocicleta con su novia Terri. "Ni siquiera anunciaron este trabajo", me dijo después de un fuerte apretón de manos. No, a menos que cuente la señal discreta en el frente, el oasis de un hombre desempleado en el calor cegador: "AHORA CONTRATANDO: Inspector de banco".

Con su cartera de cuero negro en la mano, Rembold recibió una solicitud a dos caras de una mujer que nos recibió en el pequeño vestíbulo. Lo completó en minutos, los números de teléfono, los nombres, las fechas y las direcciones guardadas en la memoria, se lo entregó a la secretaria y, en un tono cortés pero firme, pidió hablar con alguien de la gerencia. Mientras esperábamos, señaló las antiguas fábricas de Studebaker en un dibujo en blanco y negro de South Bend del siglo XIX en la pared, lanzándose a la historia de la industria Cliffs Notes en este rincón del Medio Oeste.

Finalmente surge un gerente con la aplicación de Rembold en la mano. Rembold se apresura a explicar los tres trabajos que había enumerado en la sección de "empleadores anteriores": períodos en una empresa de carpintería, taller de motocicletas y prestamista local. No son, asegura el hombre, indicativos de sus habilidades; Ellos no están quien es él. Verá, se apresura a agregar, ha estado en la fabricación prácticamente toda su vida, un trabajador duro y leal que se abrió paso desde el taller hasta las ventas y luego a la gerencia. Ese tipo de experiencia no cabe en tres espacios en blanco en un formulario de una página. Sin inmutarse, el gerente le agradece formulablemente por su solicitud.

Si la empresa está interesada, dice el gerente, y se siente como un beso incluso para mí, se pondrán en contacto y, antes de que nos demos cuenta, volveremos al calor sofocante de un verano de Indiana. Rembold mete su cartera en una de las alforjas de cuero de Suzuki. "Bueno, eso es bastante estándar", dice, su tono notablemente realista. “Al menos tengo que hablar con alguien. Tienes suerte de tener eso más ".

Una tormenta perfecta golpea el trabajo estadounidense

Los números cuentan gran parte de la historia. Los 6,76 millones de estadounidenses, o el 46% de toda la fuerza laboral desempleada, contados como desempleados de larga duración en junio fueron los más altos desde 1948, cuando se registró por primera vez la estadística, y más del doble del récord anterior de 3 millones en la recesión de principios de los ochenta. (Desde entonces, los números han bajado ligeramente, con un total de 6.2 millones de desempleados de larga duración en agosto). Estas son personas que, a pesar de docenas de rechazos, dejan mensajes telefónicos, envían correos electrónicos, modifican sus cartas de presentación y juegan con plantillas de currículum en Microsoft Word, todo en la búsqueda de un trabajo.

No se cuentan en esta cifra los llamados "trabajadores desanimados", que incluyen muchos ex buscadores que han permanecido al margen del desempleo durante seis meses o más. En agosto de este año, 1.1 millones de estadounidenses simplemente habían dejado de mirar y, por lo tanto, abandonaron oficialmente la fuerza laboral. Esencialmente no se considera que valga la pena contarlos cuando surge el tema del desempleo. Sin embargo, esa cifra de 1.1 millones representa un aumento de 352,000 desde 2009. En efecto, la cifra real de desempleo a largo plazo ahora puede estar más cerca de 7.5 millones de estadounidenses.

Entonces, ¿quiénes son estas personas desafortunadas o desafortunadas? El desempleo a largo plazo, según la investigación, no discrimina: ninguna edad, raza, etnia o nivel educativo es inmune. Sin embargo, según datos federales, el trabajador más afectado cuando se trata del desempleo a largo plazo son los trabajadores de más edad, de mediana edad y más, personas como Rick Rembold, que pueden ver la jubilación en el horizonte pero planearon otra década o más de trabajo. Dadas las crecientes demandas de discriminación por edad en esta recesión, los estadounidenses mayores que sufren episodios más largos de desempleo pueden no ser tan sorprendentes en sí mismos. Que la educación aparentemente funciona en contra cualquiera en esta cohorte mayor es. Casi la mitad de los desempleados de larga duración que tienen 45 años o más tienen "alguna universidad", una licenciatura o más. Por el contrario, aquellos sin educación en absoluto representan solo el 15% de esta categoría anterior. En otras palabras, si eres mayor y estás bien educado, la perspectiva es realmente sombría.

En cuanto a las causas del desempleo a largo plazo, existe la respuesta obvia: simplemente no hay suficientes empleos. Antes de la Gran Recesión, había 1.5 trabajadores en los Estados Unidos por cada puesto de trabajo; hoy, esa proporción es de 4.8 a uno. Dicho de otra manera, con un crecimiento normal en lugar de una recesión, tendríamos 10 millones de empleos más de los que tenemos actualmente. Cerrar esa brecha requeriría agregar 300,000 empleos cada mes durante los próximos cinco años. En agosto de 2010, la economía arrojó 54,000 empleos. Tú haces los cálculos.

Peor aún, si imagina que cinco trabajadores hicieron cola para ese puesto, cuanto más tiempo esté desempleado, más atrás estará. Los economistas han descubierto que el desempleo a largo plazo atenúa las perspectivas de un trabajador con cada día que pasa. "Este patrón sugiere que los desempleados de muy larga duración serán el último grupo en beneficiarse de una recuperación económica", dijo Michael Reich, economista de la Universidad de California-Berkeley, al Congreso en junio.

Pero cuando considera la difícil situación de los desempleados de larga duración, no piense solo en los trabajos. La recesión de 2008 fue una crisis impulsada por la vivienda, gracias al aumento de los préstamos hipotecarios de alto riesgo, la política gubernamental y la avaricia. Como resultado, 11 millones de prestatarios, o casi el 23% de todos los propietarios con una hipoteca, ahora se encuentran “bajo el agua”: es decir, que deben más en sus hipotecas de lo que valen sus casas. La equidad negativa en esos niveles crea lo que el economista de Harvard Lawrence Katz llama un "efecto de bloqueo geográfico", sofocando la recuperación de empleos. Por lo general, los trabajadores estadounidenses son un grupo móvil, dispuestos a ir de una ciudad a otra en busca de nuevos empleos, pero no cuando los propietarios se quedan para evitar vender sus casas bajo el agua por una pérdida.

Otro factor en la explosión del desempleo a largo plazo radica en un cambio de los despidos temporales. En las recesiones de 1975, 1980 y 1982, el 20% de los trabajadores desempleados solo habían sido despedidos temporalmente; a agosto de este año, solo el 10% lo había hecho. En su apogeo, los fabricantes de automóviles y las compañías siderúrgicas despidieron a los trabajadores cuando la demanda disminuyó, pero con el respaldo de poderosos sindicatos, esos trabajadores fueron retirados regularmente a medida que la demanda y la producción volvían a aumentar. No más. Ahora, si está desempleado a largo plazo, indudablemente está tratando de encontrar un nuevo trabajo con un nuevo empleador, un proceso más desalentador. Súmelo todo y tendrá a Rick Rembold.

"Fiesta o Hambruna" en RV Land

Rembold se llama a sí mismo demócrata: "no es el signo de la paz, el tipo de golpear el bong", se apresura a agregar, sino "un demócrata que te arranca la cabeza y la mierda". No soportes a Glenn Beck o habla en la radio aquí en la Tierra de Limbaugh, y con igual celo mira a Rachel Maddow de MSNBC y "Sons of Anarchy" de FX, una serie arenosa y violenta sobre bandas de motociclistas al margen de la ley.

Era un viernes por la mañana y estábamos en la cocina de Rembold, tomando café y hablando de política. Llevaba jeans y un polo negro, y caminaba mientras hablaba. Ideas y frustraciones brotaban de él como el agua de una espita abierta; el hombre tenía muchas cosas en la cabeza. La noche anterior, le había pedido que me mostrara el área, especialmente el motor económico que lo sustenta: la industria de vehículos recreativos o vehículos recreativos. Una vez que el café se secó, subimos a mi auto y partimos.

Ciudades como Elkhart y Middlebury y Mishawaka y Wakarusa son la cuna de la industria de vehículos recreativos. Con sede aquí se encuentran los principales fabricantes como Jayco y Forest River. En su apogeo, el norte de Indiana produjo tres cuartas partes de todos los vehículos recreativos en la carretera: autocaravanas y quintas ruedas, autocaravanas emergentes, remolques de viaje y transportistas de juguetes. Producirlos fue un trabajo agotador, pero podría crear un estilo de vida de clase media de lo que pagaba. "Trabajando en la industria de los vehículos recreativos, te matarán", dijo Rembold. "La gente literalmente iría de un lugar a otro con herramientas eléctricas en sus manos".

Luego vino "el pánico del 2008", como me lo dijo un vendedor de vehículos recreativos. Los bancos tambaleantes ahogaron los préstamos al consumo a medida que los mercados de crédito se congelaron. La recesión golpeó a la industria. En 2009, las ventas de quintas ruedas, un remolque más pequeño que usted engancha a un camión o SUV, se desplomaron en un 30%, los remolques de viaje en un 23.5%, los campistas en un 28%. Fabricantes como Jayco, Monaco Coach y otros despidieron colectivamente a miles, y la tasa de desempleo en la región aumentó en más del 10% en un año. Cuando un recién elegido Barack Obama llegó a Elkhart en febrero de 2009 para promocionar su plan de estímulo, la tasa de desempleo era del 15.3%; un mes después, alcanzó el 18,9%, más del doble de la tasa nacional. En un momento, el condado de Elkhart, con una población de 200,000, estaba perdiendo 95 empleos por día.

En la década de 1990 y los primeros años del nuevo siglo, los fabricantes de vehículos recreativos no podían contratar suficientes trabajadores. Publicaron anuncios en periódicos regionales y nacionales en busca de más cuerpos. "Ni siquiera podíamos hacer que la gente condujera desde South Bend para trabajar en Elkhart", me dijo un representante de ventas de Jayco.

Sin embargo, para cuando llegué, la industria había dejado sus años festivos, golpeó rápidamente a los de la hambruna y estaba mostrando los primeros signos de retroceso. Mientras conducía por Middlebury, una ciudad de 3.200 habitantes al este de Elkhart, vi unos pocos camiones de transporte que entraban y salían de las plantas, algunos estacionamientos para empleados y filas de relucientes vehículos recreativos nuevos que salpicaban el verde paisaje como manadas de ganado cuadrado.

Sin embargo, no está claro si la industria se recuperará por completo. Los fabricantes con los que hablé eran optimistas sobre las ventas futuras. "A pesar de la lógica de lo que está sucediendo en la economía, los compradores todavía están allí", dijo Jerimiah Borkowski, portavoz de Thor Motor Coach. Pero un análisis de 2009 realizado por el Centro de Investigación Empresarial de la Universidad de Indiana proyectó que para 2013 los envíos anuales de vehículos recreativos aún no habrán regresado a su pico de 2006. "Personalmente no creo que recupere los niveles anteriores a 2008", dice Bill Dawson, vicepresidente y gerente general de Clean Seal Inc., un proveedor de piezas para la industria de vehículos recreativos con sede en South Bend. Dawson señala las contracciones de la industria: la adquisición de Heartland RV por $ 209 millones de Thor, la fusión Damon Motor Coach-Four Winds, así como los numerosos cierres de fábricas, y dice: "Menos jugadores significan menos unidades y menos personas haciéndolas".

Rembold conoce muy bien el flujo y reflujo de la industria de RV. Ha vivido a la sombra durante la mayor parte de su carrera laboral, incluidos 18 años con Architectural Wood Company (AWC), un fabricante de productos de madera con sede en Elkhart para equipar vehículos recreativos y furgonetas de conversión. Ha hecho mesas artesanales, placas frontales, valencias y consolas en el techo, generalmente de roble o arce, y las ha acabado con el brillo que les da brillo a los pianos de cola y las guitarras Fender de Kimball.

Pero en la década de 1990 y 2000, su línea de trabajo parecía encabezar el camino de la cinta de 8 pistas. La industria de las furgonetas de conversión se estaba hundiendo. Los fabricantes de vehículos recreativos habían comenzado a reemplazar la madera con plásticos más baratos y madera contrachapada envuelta en vinilo. (En un show de vehículos recreativos que visitamos, Rembold podía entrar a un vehículo y determinar por el olor solo si el fabricante usó la cosa real o no). Los pedidos cayeron en picado en AWC. A principios de 2006, la salud financiera de la compañía era tan grave que el propietario, un buen amigo de Rembold, lo dejó ir. Unos años más tarde, la compañía misma cerró.

Rembold luego pasó de un trabajo a otro: vendiendo autos usados ​​y motocicletas, conduciendo un camión, trabajando detrás de seis pulgadas de vidrio a prueba de balas como cajero en Check $ mart. Terminó brevemente de vuelta en vehículos recreativos, supervisando a los empleados que cosían tiendas de campaña para los campistas, y luego, el invierno pasado, atemperado en una tienda de madera en apuros. Ese fue su último trabajo. Después de las vacaciones, nunca lo volvieron a llamar.

Al igual que millones en su situación, Rembold sabe que sus posibilidades de encontrar un trabajo bien remunerado haciendo lo que le gusta disminuyen con cada trabajo temporal que no sea de fabricación que haya tomado. Lo que no cabe en un currículum, y por lo tanto lo frustra más, es su adaptabilidad, si tan solo pudiera convencer a un empleador de ello. Título universitario o no, certificación o no, insiste, siempre se ha adaptado a los nuevos entornos. “¿Podría hacer construcción? Demonios, sí, podría hacerlo. Pude medir en métrica, en estándar; Corregiría errores de corte, lo haría todo. Simplemente no puedo conseguir que nadie dejar yo lo hago ".

Mientras hablábamos, las plantas de RV dieron paso a exuberantes tierras de cultivo y nos encontramos conduciendo a través del país Amish, compartiendo caminos tranquilos de dos carriles con carritos tirados por caballos. A primera hora de la tarde llegamos a la ciudad de Topeka (población 1.200), pasando la tienda de semillas y estufas y la ferretería Do-It Better. Entonces sonó el teléfono celular de Rembold, un raro descanso en la conversación. Era su hija, Angie, de 28 años, la menor de sus tres hijos.

Escuchó, luego se quitó las gafas de sol. "Tú qué?”

Angie manejó el Check $ mart en Goshen, el equipo de cambio de cheques para el que Rembold trabajó una vez, y ella era buena en su trabajo, Rembold me había dicho antes. Ahora estaba agitada, hablando tan fuerte que pude captar fragmentos de la conversación por el estruendo de la radio. Algo sobre un bono adeudado que ella no recibió. Cuando Rembold colgó abruptamente, murmuró: "Jesús H. Cristo".

Más tarde, durante el almuerzo en lo que parecía ser el restaurante solitario de Topeka, explicó que Angie planeaba dejar su trabajo por el bono impago. Después de una mañana completa contándome sobre la pesadilla de estar sin trabajo, parecía aturdido. “Uno pensaría que ella habría aprendido de mi situación. No creo que se dé cuenta de cómo va a cambiar su vida ".

El trauma del desempleo a largo plazo

Es difícil, incluso para los desempleados de larga duración, comprender cuán drásticamente puede cambiar la vida sin trabajo. Al estudiar las recesiones pasadas para descubrir qué sucede, los investigadores a menudo se centran en el colapso de la industria del acero en Pensilvania a fines de la década de 1970 que convertiría una región próspera en un paisaje de fábricas cerradas y pueblos fantasmas. Ochenta mil personas trabajaron en acero en la década de 1940; para 1987 quedaban 4,000.

En un estudio, los trabajadores varones de Pennsylvania con alta antigüedad experimentaron un aumento de 50% a 100% en la tasa de mortalidad en el primer año después de la pérdida del empleo. Las expectativas de vida de los despedidos después de los 40 años disminuyeron en uno a un año y medio. A la larga, estos residentes de Pensilvania despedidos sufrieron una reducción del 15% al ​​20% en las ganancias. Los economistas descubrieron que los más afectados en términos de ganancias de por vida no eran trabajadores poco calificados o élites adineradas, sino trabajadores que habían logrado forjar un estilo de vida de clase media.

Las tasas de suicidio también aumentan, según los investigadores, cuando aumenta el desempleo. (En el condado de Elkhart, donde vive Rembold, los suicidios superaron el promedio anual en un 40% el año pasado).

La recesión de la década de 1980 en Pensilvania tampoco fue atípica, según descubrieron los investigadores económicos, y los efectos del desempleo a largo plazo se extendieron mucho más allá de los trabajadores directamente afectados. A corto plazo, por ejemplo, un niño cuyo padre pierde su trabajo tiene un 15% más de probabilidades de repetir un año escolar en la escuela, según los economistas Ann Huff Stevens y Jessamyn Schaller de la Universidad de California-Davis. Esto es especialmente cierto para los niños con padres menos educados.

Durante su vida, los hijos de padres desempleados ganan, en promedio, un 9% menos cada año que los niños similares sin padres despedidos, y es más probable que reciban seguro de desempleo y asistencia social en algún momento de sus vidas. Una nueva investigación también sugiere que los hijos de padres despedidos pueden tener tasas de propiedad de vivienda más bajas y tasas de divorcio más altas.

"No estoy compitiendo con algún chico universitario"

Al principio de la tarde, Rembold y yo nos escondimos en su oficina, una pequeña habitación fuera del pasillo principal con una computadora, dos escritorios e innumerables fotos enmarcadas. Rembold hizo clic para abrir una carpeta en su navegador de Internet con la etiqueta "Carreras" y me guió a través de su rutina diaria de búsqueda de empleo en línea. Revisa regularmente media docena de bolsas de trabajo, aunque las vacantes tienden a pagar solo en el rango de $ 8 a $ 10 por hora. Rechaza la mayoría de los que están fuera de control.

"¿No sería eso mejor que ningún trabajo?", Pregunto.

Rembold roe la pregunta. "No puedo pagar mi casa a $ 8 o $ 10 por hora", finalmente responde. En este momento, se las arregla con cheques de desempleo, una pequeña herencia de su madre que está disminuyendo rápidamente y préstamos de miembros de la familia. Aún así, preferiría seguir buscando en las bolsas de trabajo con la esperanza de encontrar algo que ofrezca un salario digno. "Tengo que pagar una hipoteca, por el amor de Dios", me dijo. Sin embargo, las pocas aperturas que ve con una buena paga involucran horas extrañas, turnos de anochecer a amanecer que significarían que casi nunca vería a Terri, cuyo horario en una empresa de aluminio en Elkhart es temprano en la mañana a media tarde.

Y luego, bajo los signos de dólar acecha algo más: el respeto propio. A diferencia de su padre, Rembold nunca fue a la universidad y no se considera demasiado bueno para trabajos en el sector servicios. Pero visiblemente se angustia por el hecho de que, como un hombre de 56 años con décadas de experiencia, está compitiendo con personas de la mitad de su edad por empleos de bajos salarios. Después de todo, como operador de máquinas recién salido de la escuela secundaria en White Farm Equipment, ganó $ 8.64 por hora. Eso fue 1976. Ajustado por la inflación, eso equivale a $ 42.42 hoy. No es de extrañar que el hombre sea reacio a voltear hamburguesas o cortar setos por $ 9 por hora.

Sus amigos han sugerido vender su condominio y mudarse a un lugar más pequeño y más barato, tal vez alquilarlo por un tiempo, pero eso es lo último que quiere. Es esa autoestima de nuevo. Ya vendió una motocicleta y varios instrumentos musicales, y él y Terri ahora se saltan las grandes vacaciones que fueron parte de su vida pasada. Lo que no quiere decir que Rembold actualmente vive como un monje. Todavía tiene la pantalla grande en el sótano, la colección de DVD, los sistemas de videojuegos para cuando los nietos visitan, las posesiones de una vida de décadas de ganar buen dinero. "¿Por qué deberías renunciar a tu hogar?", Quería saber. “Es tan increíble para mí que ni siquiera quiero pensar en eso. Estoy en negación.

¿Una generación perdida?

¿Qué se debe hacer para personas como Rick Rembold? Como en la mayoría de los debates económicos, la respuesta a esta pregunta divide a economistas y formuladores de políticas. A la izquierda están aquellos que presionan por más ayuda para los estadounidenses desempleados, incluida otra extensión del seguro de desempleo más allá de la fecha límite actual de 99 semanas. (En tiempos normales, los trabajadores despedidos una vez obtuvieron 26 semanas de seguro de desempleo.) Algunos demócratas en el Senado esperaban extender el seguro de desempleo por otras 20 semanas hasta 119 semanas, un esfuerzo encabezado por la senadora Debbie Stabenow (demócrata por Michigan). ) que finalmente fracasó la semana pasada frente a la oposición republicana. Ese mismo campamento respalda un "bono de reempleo" por única vez, un pago a tanto alzado que los trabajadores desempleados recibirían para recompensarlos por encontrar un nuevo trabajo y abandonar las listas de desempleo.

Otra idea que está ganando terreno en los círculos políticos es el "seguro salarial", en el que el gobierno complementaría los ingresos de los trabajadores contratados en trabajos con salarios más bajos. Considere a Rembold quien, en su mejor momento, ganó $ 25 por hora. Él dice que no puede vivir con un trabajo de $ 10 por hora, pero si eso se convirtiera en $ 12 o $ 15 por hora, gracias a un subsidio del gobierno, estaría mucho más interesado.

Las voces más conservadoras creen que reducir los beneficios por desempleo, una píldora amarga, sin duda, obligará a las personas a volver a la fuerza laboral. The Rembolds of America luego se esforzará más y tomará esos trabajos de bajos salarios más rápido. Por supuesto, aquellos que no puedan encontrar trabajo quedarán a la deriva sin una red de seguridad. Lo que es más, el costo de tales recortes para los contribuyentes en realidad podría resultar más alto, señalan los economistas, porque sin esos beneficios, el desempleado podría solicitar la discapacidad u otros programas de apoyo y abandonar la búsqueda por completo.

Idealmente, por supuesto, los empleadores y los gobiernos deberían evitar por completo los despidos. Una opción sugerida a veces sería un programa de "trabajo compartido". Imagine una fábrica de 100 trabajadores con un jefe que busca reducir costos. En lugar de despedir a 25 trabajadores, reduciría todas las horas de sus trabajadores en un 25%. El gobierno entonces intervendría para llenar la brecha de ganancias. Piense en ello como el equivalente a cobrar el desempleo antes de que lo despidan, una medida preventiva para evitar el trauma (a los ingresos, la salud, la familia) de la pérdida del empleo.

Es probable que nada de esto suceda pronto, lo cual es un pequeño consuelo para los desempleados de larga duración como Rembold. Desafortunadamente, hay pocas soluciones probadas para su situación. Los programas de capacitación laboral para trabajadores desempleados están de moda en estos días, promocionados por el secretario de Educación, Arne Duncan, el secretario del Tesoro, Tim Geithner, y el presidente Obama como una transición a una nueva línea de trabajo. Pero un estudio de 2008 encargado por el Departamento de Trabajo encontró ganancias mínimas o nulas para 160,000 trabajadores que pasaron por una nueva capacitación, y concluyó que "las ganancias finales de la participación son pequeñas o inexistentes".

Al final, frente a una economía que nunca más generará en tal cantidad el tipo de trabajos de "clase media" a los que Rembold estaba acostumbrado, lo que podemos estar viendo es la creación de una clase gris de estadounidenses permanentemente desempleados (o subempleados), un generación perdida genuina que nunca se recuperará de la recesión de 2008. Como Mike Konczal y Arjun Jayadev del Instituto Roosevelt, un grupo de expertos de tendencia izquierdista, escribió recientemente, los trabajadores desempleados de hoy en día tienen más probabilidades de abandonar la fuerza laboral que encontrar trabajo, algo que nunca antes visto en cuatro décadas de datos laborales. "Estos trabajadores necesitan una intervención específica", concluyeron, "antes de perderse por completo en el mercado laboral normal".

"Todo lo que necesito es una oportunidad"

Noté por primera vez el tic de Rembold el domingo, mi último día en Indiana. De la nada, sin provocación, de repente decía cosas como "Hombre, solo necesito un trabajo" o "Todo lo que necesito es una oportunidad" o "Quiero trabajar, hacer cosas con mis manos". he estado llenando las pausas en nuestras conversaciones con estos pequeños estallidos, síntomas, supuse, de la preocupación y la ansiedad que nunca se apartaron de su lado. Es por eso que llamé unas semanas después de mi visita, esperando buenas noticias.

Y hubo, después de una moda. Angie, su hija, había quedado con Check $ mart, para su alivio. Pero para él, las pistas eran más escasas que nunca. "Hay una vecina aquí", dijo, "su hijo es gerente de turno en el Walmart, así que verá lo que podrían tener". También mencionó a un fabricante de alambres y cables electrónicos con aperturas en Bremen, a media hora al sur. Recientemente había solicitado allí por tercera vez este año. Esta vez, continuó, planeaba entrar y exigir la entrevista que nunca había recibido. "Quiero decir, ¿qué se necesita para entrar a ver a alguien allí?", Me preguntó.

Rembold no tiene tiempo de su lado. A diferencia de los ahora famosos "99ers", la gente que recibió casi dos años de beneficios de desempleo, su vencimiento en algún momento de este invierno, por debajo de la marca de 99 semanas. No está seguro de qué hará para entonces si no puede encontrar trabajo. Tal vez tomar uno de esos trabajos de $ 8 por hora después de todo. Por ahora, sin embargo, solo está revisando las bolsas de trabajo cada mañana, enviando currículums y cartas de presentación, disparando el Suzuki, persiguiendo pistas.

Le pregunté si todavía le quedaba la esperanza de que algo bueno sucedería. "No sé", respondió. "Por supuesto que si no te vas, no lo sabes".

Andy Kroll es reportero en la oficina de D.C. Madre jones y un editor asociado en TomDispatch.

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