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Los Flash Boys contra las máquinas del mercado

Imagínese si, cada vez que intenta hacer un pedido en el mercado de valores, alguien espía su transacción y compra la acción antes de que pueda hacerlo. Luego, cuando notó que las acciones se vendieron a su precio original, ese comerciante astuto apareció, todo sonríe, para venderle las acciones que tenía a la mano, a un precio justo por encima de lo que originalmente habría pagado.

En su nuevo libro,Flash Boys, Michael Lewis construye un caso de que los operadores de alta frecuencia han estado sacando una versión un poco más complicada de este truco sin consecuencias. También está buscando una solución, IEX, una nueva bolsa de valores diseñada por sus protagonistas y abierta a fines de octubre de 2013. El libro de Lewis presenta al lector laico un tema complejo con todo su talento y claridad habituales, pero el libro deja al lector en suspenso; la fecha de publicación significa que el destino de IEX y HFT no se resuelve al final del libro.

Lewis discute que los operadores de alta frecuencia (HFT) han obtenido ganancias en miles de millones de dólares sin proporcionar un servicio real a los inversores al despojar a los pequeños márgenes de las transacciones. Además, afirma, los HFT han configurado la infraestructura de nuestros mercados, de modo que las bolsas de valores ahora están diseñadas para servir a los intereses de los HFT en lugar de a otros comerciantes.

El NASDAQ y otros pisos comerciales han abandonado, bueno, sus pisos comerciales en favor de almacenes que se parecen más a una granja de servidores de Google, llenos de máquinas HFT conectadas a los intercambios a solo unos metros de distancia, para minimizar los tiempos de espera y dar el salto a lo normal consumidores IEX trata de restablecer el antiguo equilibrio, introduciendo demoras deliberadas y simplificando los tipos de pedidos que se pueden realizar, eliminando así muchas de las ventajas que disfrutan los HFT en otros intercambios.

Pero, a medida que Lewis realiza una gira de medios que se siente tanto como un infomercial para IEX como para su libro, algunos críticos plantean preguntas. Felix Salmon cree que Lewis exagera la relevancia de HFT para los inversores comunes, mientras que Mark Levine, columnista de Bloomberg View, piensa que, en un libro diferente de Michael Lewis, estos comerciantes de alta frecuencia y los codificadores que los apoyan serían héroes Lewisianos perfectos.

En mi historia alternativa de Michael Lewis, los jóvenes ladrones inteligentes construyen firmas comerciales de alta frecuencia que socavan la creación de mercado impulsada por el instinto de los grandes bancos con diferenciales más ajustados y costos comerciales más baratos.

Los equipos de HFT confusos de la vieja guardia, manejados por números, tienen cierta semejanza con el equipo de sametristas de Billy Beane, que volcó el béisbol enMoneyball Al construir modelos y confiar en las estadísticas, los Atléticos de Oakland robaron una marcha sobre los otros equipos de las Grandes Ligas. Sin embargo, una vez que los trucos de los A se dieron cuenta, perdieron su ventaja. Habían encontrado una ineficiencia en el mercado, pero otros que aplicaron su enfoque basado en datos la repararon y los dejaron nuevamente en el frío.

Lewis piensa que HFT soncreandoineficiencias, no arreglarlas; han podido aprovechar su ventaja porque nadie más en el mercado comprende cómo están siendo estafados. Lewis no encuentra escasez de banqueros y comerciantes en firmas de buena reputación que se han equivocado al ritmo de cientos de millones y, esta vez, sus simpatías están con la vieja guardia.

IEX está diseñado para detener el ataque frontal y otros abusos, pero el libro de Lewis salió meses o un año antes de tiempo para juzgar si el nuevo intercambio tendrá un efecto positivo, o algún efecto en el comercio. Los propios entrevistados de Lewis explican que tomará aproximadamente un año descubrir si su intercambio tiene poder de permanencia, y más de una vez, la narración de Lewis le recuerda al lector que la pregunta final es si se perdió alguna escapatoria posible.

Durante el comienzo de la existencia de IEX, era difícil saber si había algo para un comerciante inteligente, ya que los bancos y los corredores se quedaron fuera. Algunos corredores se negaron a colocar las órdenes de sus clientes en el intercambio, incluso cuando los clientes lo solicitaron. Otros parecían comerciar de mala fe, colocando sus pedidos en pequeños bloques de 100 acciones, lo que reduce el tamaño promedio de los pedidos de IEX, una medida común de confiabilidad de Wall Street. Matt Trudeau, miembro del equipo de IEX que previamente había establecido y abierto intercambios en todo el mundo, nunca antes había tenido este tipo de problemas.

Este tipo de interferencia puede ser la evidencia más convincente de que los Flash Boys realmente están haciendo algo tan revolucionario como argumenta Lewis. El IEX es, en la base, solo otro grupo oscuro, aunque sea uno inusualmente simplificado y transparente. Si un mercado transparente es una amenaza suficiente para que valga la pena sabotearlo, en lugar de ignorarlo, es mucho más plausible que algunas personas ganen dinero deliberando generando complejidad y confusión. Pero es demasiado pronto para saber si IEX desestabilizará esa estrategia.

ConFlash BoysLewis se ha apartado de su papel habitual como el gran historiador geek. Su último trabajo no cierra el caso contra HFT o para IEX, pero merece ser el primer capítulo en una nueva discusión sobre las reglas del mercado y los abusos. Lewis plantea preguntas inquietantes y necesarias, y al lanzar su libro antes de que termine la historia, desempeñará un papel necesario para encontrar las respuestas.

Sigue @leahlibresco

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