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Escritores que cambian tu forma de leer

A finales de 2008 me sometí a un curso intensivo en las obras de Willmoore Kendall, el "don salvaje de Yale", como lo llamó Dwight Macdonald, quien había sido uno de los principales editores fundadores de Revisión nacional. Esta fue una investigación para un ensayo que aparecería en Los dilemas del conservadurismo estadounidense. Había leído un poco de Kendall antes, un paseo deslumbrante La afirmación conservadora en América, al menos, y no se había beneficiado mucho de la experiencia. Pero la segunda lectura más atenta era diferente. Kendall mismo había contado cómo R.G. Collingwood le había enseñado en Cambridge a leer un libro preguntando qué pregunta intentaba responder el autor. No encontré ese enfoque demasiado perspicaz, pero aprendí algo más de los propios métodos de Kendall: el hábito de preguntar "¿Qué condiciones tendrían que ser ciertas para que los argumentos de este autor tengan sentido?"

Es algo más productivo pedirle a un trabajo serio que simplemente: "¿Tienen sentido los argumentos de este autor?". Este último invita al lector a proporcionar un contexto engañoso: los argumentos del autor pueden no coincidir con la realidad, pero deben coincidir en menos con su propia visión de la realidad, y eso es algo que vale la pena descubrir y contrastar con lo que el lector cree que ya sabe.

Dicho de manera tan clara, no es probable que a nadie más le parezca particularmente perspicaz, al igual que el informe de Kendall de cómo Collingwood reformuló su pensamiento no hizo mucho por mí. Pero esa también es una lección: es el acto de pensar junto con un texto o un maestro, y el nuevo contexto creado por ese acto, lo que hace que una pregunta muerta cobre vida.

Pensé en esto cuando recientemente me encontré con 1970 de Peter Witonski NR repaso de Los símbolos básicos de la tradición política estadounidense, un libro que comenzó como una serie de conferencias de Kendall y fue terminado después de su muerte por George Carey. La reseña no le hace justicia al libro; provocó una carta aguda de Carey, quien pensó que Witonski ni siquiera había leído lo que pretendía estar revisando, pero Witonski captura el efecto que Kendall puede tener, incluso décadas después de su muerte, perfectamente:

De lo que se trata Kendall es pensando-pensamiento de problemas teóricos en política. El dispositivo es el del profesor principal, el hombre que por definición profesa porque es sabio, y es sabio porque profesa. La imposibilidad de convencer, la prosa difícil, son la esencia de este dispositivo. Para no convencer, Kendall te hace pensar en el problema una y otra vez. Reconocí esto por primera vez hace varios años, cuando conocí a Kendall, por primera y última vez, en un suburbio de París, y pasé muchas horas discutiendo con él.

El hombre, como el escritor, era convincente y poco convincente. Esa noche pasó una buena cantidad de tiempo proponiendo la idea general detrás de un libro que se había dedicado a escribir, que trataba sobre la tradición estadounidense. Su argumento fue, por supuesto, brillante. Pero cuando lo dejé estaba tan poco convencido como siempre. Mientras me alejaba de su departamento, me encontré pensando en lo que había dicho. De repente me di cuenta de que estaba pensando en cosas como los Documentos Federalistas y la Declaración de Independencia con una nueva frescura y vigor. Los estaba repensando. Todavía no estaba de acuerdo con Kendall, pero a su manera perversa me había enseñado mucho en un corto período de tiempo sobre temas en los que me había considerado experto desde hacía mucho tiempo. Kendall era un maestro maestro.

Kendall y Collingwood no están solos en este impacto heurístico. Pero es algo raro: hay muchos libros y maestros memorables que imparten hechos o ideas; No hay tantos que cambien la forma en que un interlocutor lee.

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