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Urbs

En algunas de mis Meditaciones de la ciudad, hice referencia a una publicación que escribí hace mucho tiempo (¡julio de 2007!) En The American Scene que había desaparecido del sitio. Accidentalmente logré tropezar con él hoy, así que lo vuelvo a publicar a continuación.

Ha habido un interesante intercambio a tres bandas, principalmente en el Atlántico, que involucra a Ross Douthat, Matt Yglesias y Joel Kotkin, aunque en realidad son Douthat e Yglesias quienes debaten los méritos de la celebración de la vida suburbana de Kotkin. Yglesias aboga por la causa urbanista, mientras Ross afirma que "los suburbios son un gran (tal vez el gran) logro socioeconómico estadounidense, cuyas virtudes superan con creces sus vicios, y que usar las palancas del gobierno para alentar a las familias a abandonar los suburbios representaría un profundo traición de lo que considero el corazón del sueño americano ".

Un punto que surge de este argumento es que no hay un solo tipo de ciudad, que algunas ciudades tienen centros unitarios obvios, mientras que otras tienen múltiples focos. Estos escritores no están de acuerdo sobre cómo funciona esta distinción: Kotkin ve a la ciudad de Nueva York como "unipolar", lo que Yglesias (con razón, creo) niega, pero todos están de acuerdo en que ni el celebrante ni el crítico de la vida urbana pueden pensar que hay un solo " urbanidad "a la que podemos dar el pulgar hacia arriba o hacia abajo.

Pero lo que me preocupa de debates como este, especialmente cuando miro los comentarios a esas publicaciones, es que todos parecen pensar que saben qué son los suburbios. Pero los suburbios varían enormemente en su carácter, y no se pueden evaluar de la misma manera más que las ciudades.

Vivo en Wheaton, Illinois, que a menudo se llama un suburbio de Chicago. Eso no es inexacto, pero no es toda la historia. Wheaton es aproximadamente tan antiguo como el propio Chicago, y se desarrolló como una ciudad a través de un período en el que las treinta millas que lo separan de Chicago ascendieron a una distancia significativa. Alrededor de 60,000 personas viven aquí ahora, y no hay duda de que Wheaton no sería tan grande si no fuera por Chicago y la línea Metra que lleva a las personas hacia y desde la Gran Ciudad. (La línea Metra y las principales arterias de la calle, como Roosevelt Road y North Avenue, ambas que se extienden esencialmente desde el lago de Chicago hasta el río Mississippi, dan la sensación de que Chicago es un vasto pulpo que se ha envuelto alrededor de Wheaton, y alrededor de muchos otras ciudades del medio oeste del siglo XIX.)

Pero para personas como yo, Wheaton no se siente como un suburbio en absoluto, y muchos aspectos de mi vida suenan un poco urbanos. Mi familia y yo vivimos en una casa pequeña, con un baño, por el amor de Dios, y tenemos un solo automóvil de cuatro cilindros. Camino al trabajo la mayoría de los días, a menudo tomo un desvío a Starbucks en el camino. Desde el trabajo a menudo camino al centro de Wheaton para conocer gente para almorzar o, al final del día, para encontrarme con mi esposa y mi hijo para cenar. Las farmacias y una pequeña tienda de comestibles están igualmente cerca; Incluso camino a mi dentista. También me gusta estar a solo un corto paseo de la línea Metra que me lleva a Chicago, así como a los residentes de Chicago les gusta vivir a un corto paseo del EL. Y conozco a muchas otras personas que viven de la misma manera, es decir, personas a quienes el centro de Wheaton les brinda la mayor parte de lo que necesitan día a día, de la misma manera que un vecindario como Wicker Park o Lincoln Square lo hace para muchos habitantes de Chicago, o ese Park Slope, Brooklyn lo hace para su siempre entusiasta celebrador Steven Johnson.

(Espero que sea obvio que hay muchas otras formas en que la vida en Wheaton difiere significativamente de la vida en una ciudad: es un lugar mucho menos variado étnicamente, por ejemplo. Simplemente no estoy discutiendo esas cosas en este momento).

Por supuesto, mi rutina diaria no es universal, ni siquiera la norma, para esta ciudad. Lo que me parece extraño de este lugar, aunque sé que lo que estoy a punto de describir es bastante común, es la forma en que se ha convertido en una especie de réplica en miniatura, una copia fractal a escala reducida, de la propia Chicago. Hace treinta o cuarenta años, gran parte de la tierra alrededor de Wheaton (especialmente en el sur y el norte) era tierras de cultivo, campos de maíz. Pero esos campos se han convertido en gran medida en lo que piensan las personas de la ciudad cuando piensan en los suburbios: subdivisiones con McMansions, centros comerciales y campos de fútbol. Y muchas personas que viven en esas partes de Wheaton conducen sus minivans desde el centro comercial hasta el campo de fútbol, ​​rara vez sienten la necesidad de venir al centro de Wheaton, que les parece una zona abarrotada donde es difícil encontrar buenos lugares de estacionamiento. Como, um, Chicago.

Me gusta mucho más mi forma de ser suburbana que su forma de ser. ¿Es porque mi mundo es Menos ¿suburbano? ¿O podría la gente inclinarse a decir eso porque tienen una visión demasiado limitada de lo que es la vida suburbana?

De todos modos, todo esto para decir que, si estamos de acuerdo en que la noción de "ciudad" es resbaladiza, una especie de blanco móvil tanto para urbanistas como para anti-urbanistas, deberíamos recordar que lo mismo es cierto para "suburbio", "Y tener en cuenta la amplia gama de experiencias suburbanas en nuestras ecuaciones. ¿Qué Dios sabe que ya es lo suficientemente complicado, pero quien dijo que la planificación social sería fácil?

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